Reporteros Lamentan la Huella de Big Tech Sobre las Noticias

Por Mark Hedin

La industria de la tecnología está comiendo el pan de la industria de los periódicos y ni paga la cuenta, de acuerdo con los actuales y ex ejecutivos de noticias, reporteros y congresista Mark DeSaulnier, que hablarón en un panel el 31 de julio en el centro de San Francisco.

DeSaulnier ha presentado o copatrocinado tres leyes destinadas a mejorar lo que se ha convertido en un modelo comercial roto: los periodistas continúan siendo despedidos por miles y los periódicos se están retirando en todo el país.

A nivel local, el periodismo tradicional “perro guardián” ha recibido algunos golpes duros. A principios de este año, el East Bay Express despidió a su personal de informes. En 2017, pocas semanas después de ganar un Premio Pulitzer, más del 20% del personal del East Bay Times también fue despedido. Justo la semana antes de que se reuniera el panel, el Vallejo Times-Herald redujo su personal para cubrir una ciudad de 120,000 personas a un solo reportero.

Con menos reporteros viene una creciente falta de responsabilidad en el sector público. DeSaulnier habló de la diferencia que hace, por ejemplo, en las reuniones del concejo de la ciudad cuando ya no hay un reportero que tome nota de las posiciones de los políticos sobre los problemas, quién los apoya y cómo esas decisiones impactan a las personas.

Parte de la disminución comenzó cuando Craigslist llegó en la década de 1990, devorando los preciosos ingresos publicitarios. Los periódicos nunca encontraron una solución, incluso cuando el fundador de Craigslist, Craig Newmark, ha donado millones a escuelas de periodismo.

“Craigslist realmente explotó a muchas organizaciones de noticias”, dijo John Stanton, quien era el jefe de la oficina de Washington, D.C. para BuzzFeed hasta que fue despedido en enero. Cofundó el Proyecto Save Journalism, el anfitrión del evento, con la colega panelista Laura Bassett, quien también este año perdió su trabajo como reportera política principal para HuffPost.

Incluso la publicidad en línea ha pasado de los sitios web de noticias tradicionales a las compañías tecnológicas que no compensan adecuadamente a las organizaciones de noticias que suministran el contenido.

Dos compañías, Facebook y Google, obtienen el 63% de los ingresos por publicidad en línea y controlan el 90% de la nueva publicidad en línea, dijeron los panelistas.

“Facebook es cómo cada vez más personas reciben sus noticias”, dijo Stanton, pero “la innovación tiene que tener responsabilidad social”.

La editora en jefe del Chronicle, Audrey Cooper, dijo que a la tasa actual que normalmente se paga por la publicidad en línea, mil visitas de páginas de contenido generado por el Chronicle le otorgarían al periódico $ 1.79, menos que el precio del puesto de periódicos de una sola copia del periódico diario.

“El modelo ya no puede ser publicidad”, dijo Neil Chase, CEO de CalMatters y ex editor ejecutivo de Bay Area News Group (BANG).

BANG posee casi todos los diarios del Área de la Bahía, excepto el Chronicle y Examiner. Es una subsidiaria de Digital First Media, propiedad de Alden Global Capital, un fondo de cobertura de Nueva York conocido por destripar negocios y finalmente cerrarlos, de ahí los despidos posteriores a Pulitzer en el East Bay Times y el reciente despido en Vallejo.

Una de las medidas de DeSaulnier en el Congreso, H.R.3126, simplificaría cómo una organización de noticias podría operar como una organización sin fines de lucro y hacer que los ingresos publicitarios estén libres de impuestos. También coescribió la resolución H.R.282, que reconoce la importancia de la cobertura de noticias locales. Y es copatrocinador de H.R.2054, que permitiría a las organizaciones de noticias negociar conjuntamente con compañías tecnológicas sin temor a cargos antimonopolio. En el momento de la publicación, todos están avanzando a través de varios comités del Congreso.

Ninguno de los panelistas tenía muchas esperanzas de que los gigantes tecnológicos que distribuyen la mayoría de las noticias de la nación compensarían voluntaria o adecuadamente a los creadores de contenido.

Cooper habló con esperanza de cómo los millennials ven las noticias como un producto por el que vale la pena pagar, mientras que la industria ha “capacitado a los baby boomers que tienen el derecho de Dios” de recibir sus noticias gratis. Ella dijo que 125,000 suscripciones digitales podrían financiar a su personal de 200. Pero las cifras de la oficina de DeSaulnier sugieren que los sitios web de periódicos informaron una disminución del 9% en la circulación el año pasado y la publicidad en general cayó un 13%.

Debido a “una aberrante falta de responsabilidad corporativa”, dijo DeSaulnier en una entrevista con Richmond Pulse, que recibir sus noticias de forma gratuita en las redes sociales significa que “estás pagando por ello con tu privacidad”.

“Las redes sociales son realmente aterradoras porque pueden redefinirlo como ser humano”, dijo.

Y también está redefiniendo el negocio de las noticias.

Respondiendo preguntas de la audiencia, los panelistas elogiaron opciones como la financiación pública y citaron a la BBC del Reino Unido como un buen ejemplo de periodismo financiado por el gobierno que conserva su independencia editorial. Mientras tanto, en los Estados Unidos, el financiamiento parcial del gobierno para la Radio Pública Nacional y el Servicio de Radiodifusión Pública está bajo ataque constante.

Preguntado por Joe Rodriguez, del Examiner, sobre las posibilidades de inversión privada en organizaciones de noticias, Stanton mostró la propiedad del CEO de Amazon, Jeff Bezos, del Washington Post como un ejemplo positivo.

Rodríguez también reprendió suavemente al panel por su falta de diversidad. Pero los panelistas habían dicho anteriormente que las luchas de la industria han retrasado el progreso que se había hecho en los últimos años hacia la diversificación de las filas del periodismo.

En una conversación con Richmond Pulse después del panel de discusión, Chase señaló cómo algunas comunidades se han reunido para guardar sus periódicos, como el Half Moon Bay Review de 120 años, comprado el año pasado por un fabricante de cerveza local y un puñado de otros residentes del condado de San Mateo. Y en 2011, un grupo de residentes del condado de Sonoma compró la prensa demócrata de Santa Rosa, junto con Petaluma Argus-Courier y North Bay Business Journal, con la intención de ser propietarios locales.

Pero tal generosidad comunitaria hasta ahora ha demostrado ser rara. •

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